Facebook betaalt jongeren 20 dollar per maand voor installatie ‘spionage-app

Voor twintig dollar per maand probeert de al meermaals in opspraak geraakte technologiegigant Facebook in het geheim gebruikersdata af te troggelen van de ongrijpbare doelgroep die massaal Facebook inruilt voor concurrerende platformen als Instagram en Snapchat: tieners en jongeren. Dat meldt TechCrunch. 

Facebook betaalt al sinds 2016 in het geheim tieners en jongeren tussen de 13 en 35 jaar om een app te gebruiken die toegang geeft tot vrijwel alle informatie op hun telefoon.

De app, een soort VPN genaamd ‘Facebook Research’, draait in de achtergrond, maar volgt elke activiteit en speelt alle data die het verzamelt aan Facebook door. En daarbij ging de app grondig te werk: data zoals privégesprekken in apps, foto’s die verstuurd werden, e-mails, zoekopdrachten en nog veel meer werden afgetapt. De app werd bij het doelpubliek aan de man gebracht door advertenties op onder jongeren populaire apps en sites als Snapchat, Instagram en YouTube.

Onder het mom van een ‘onderzoek naar gedrag op sociale media’ werden jongeren en jongvolwassenen aangezet de app te installeren en te ‘vertrouwen’. In ruil voor ‘deelname aan het onderzoek’ – in feite het overhevelen van hun privacy, door de app toegang te geven tot alle informatie in hun telefoon inclusief alle berichten, al het internetverkeer en alle apps – krijgen gebruikers maandelijks twintig dollar gestort.

Facebook laat weten dat het door wil gaan met het verzamelen van data over gebruikersgewoonten.

“Flagrante schending van regels Apple”

Saillant detail is dat de app op iPhones en andere Apple-producten niet via de App Store geïnstalleerd kan worden, maar via andere platformen die apps beschikbaar maken voor “softwaretesters”, zoals Betabound, uTest en Applause. Op die manier kon Facebook de strenge controles van Apple omzeilen. Apple staat namelijk een dergelijke diepgaande toegang tot de telefoon niet toe voor gewone gebruikers. 

Met het actief omzeilen van de regels gaat Facebook op geniepige wijze dan ook lijnrecht in tegen het beleid van Apple, dat het  socialemediabedrijf vorig jaar al op de vingers tikte en toen dwong om de controversiële voorganger van deze ‘Facebook Research’-app, ‘Onavo Protect’ – een app met hetzelfde doel – te verwijderen. “Ik heb nog nooit zo’n openlijke en flagrante schending van Apple’s regels door een ontwikkelaar gezien”, zegt veiligheidsexpert Will Strafach, die voor Techcrunch ‘Facebook Research’ uitploos. 

“Geen spionage”

Facebook nuanceert de klachten in een reactie op het nieuws. Zo benadrukt de techgigant dat er nooit werd geprobeerd om de doeleinden van de app te verbergen, aangezien de toepassing letterlijk “Facebook Research app” werd genoemd.
“Het ging niet om ‘bespioneren’ aangezien alle mensen die zich inschreven door een duidelijk registratieproces gingen waarbij ze gevraagd werden om hun toestemming en betaald werden om deel te nemen”, aldus een woordvoerder. Tot slot zou ook minder dan vijf procent van de deelnemers “tieners” zijn geweest.